방사성 오염 물처럼 뿌려 씻는다

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원자력硏, 하이드로겔 기반 표면제염 코팅제 개발
액체 분사 방법으로 대면적도 신속하게 작업 가능
특수 장비 없이 분사…폐기물 발생도 크게 줄여

한국원자력연구원(원장 박원석)은 양희만 박사팀이 방사성으로 오염된 표면에 액체 분사 방법으로 세슘을 쉽고 빠르게 제거할 수 있는 '하이드로겔 기반 표면제염 코팅제'를 개발했다고 16일 밝혔다.

현재 제염 기술은 건물 표면에 제염 코팅제를 도포한 후 직접 벗겨내거나 표면 자체를 깎아야 한다. 대단위 면적에서 신속 작업이 어렵고 대량의 방사성폐기물이 발생하는 문제가 있었다.

이번 성과를 활용하면 표면제염 코팅제를 액체 형태로 뿌려서 신속하게 도포할 수 있고, 세슘을 흡수하고 굳은 코팅제를 물로 쉽게 제거할 수 있어 방사성폐기물 발생을 크게 줄일 수 있다.

친환경 고분자 화합물, 가교제를 첨가한 특수용액, 기존 세슘 흡착제를 혼합해 만들었다.

원자력연이 개발한 새로운 하이드로겔 기반표면제염코팅제.
<원자력연이 개발한 새로운 하이드로겔 기반표면제염코팅제.>

오염표면에 특수용액과 세슘 흡착제를 분사하면 하이드로겔 형태 코팅제가 만들어진다. 세슘은 특수용액 속 암모늄, 나트륨과 이온 교환돼 표면에서 제거되고, 세슘 흡착제에 달라붙는다.

특수 장비 없이 일반적인 액체 분사장치로 분사·도포할 수 있는 것도 특징이다. 광역 오염 지역에서도 쉽고 빠르게 사용할 수 있다. 또 현재 가장 널리 사용되고 있는 박리형 표면제염코팅제보다 두 배 이상 우수한 제염 성능을 보인다. 시멘트와 같은 다공성 표면에서도 57% 이상 세슘을 제거하는 것으로 나타났다.

특히 물 세척만으로 표면제염 코팅제의 특수용액과 세슘 흡착제를 분리하는 기술은 세계 최초다.

세슘 흡착제 대신 다른 핵종별 흡착제를 사용하면 세슘 외 다양한 방사성 핵종도 제거할 수도 있다.

양희만 박사는 “이번 연구결과는 방사능 물질 누출사고 시 오염된 건물의 제염을 신속하고 광범위하게 할 수 있는 원천 기술을 개발한 것”이라며 “액체나 물로 쉽게 다루고, 방사성폐기물 발생량을 줄여서 현장 활용성을 높인 만큼 실제 오염 현장에 투입하는 것을 목표로 기술이전을 추진 중”이라고 밝혔다.

대전=김영준기자 kyj85@etnews.com